Universidad
Politécnica de Madrid

Paolo Boccone

BOCCONE, Paolo

Icones & descriptiones rariorum plantarum Siciliae, Melitae, Galliae & Italiae : quarum unaquaeque proprio charactere signata, ab aliis eiusdem classis facile distinguitur /auctore Paulo Boccone … - [Oxonii] : E Theatro Sheldoniano prostant apud Robertum Scott bibliopolam Londinensem, 1674
[16], 96 p. : il. ; 4º
(E.T.S.I. Montes. Biblioteca, sign.: 581.9 (FA-63) BOCC icon)

La cultura del Renacimiento que supuso un período de renovación artística, literaria y científica también plasmó su espíritu en la botánica que pasó a convertirse en una auténtica disciplina científica, separandose de la herboristería y de la medicina. Las nuevas observaciones botánicas se reunieron en obras enciclopédicas que sentaron las bases de la descripción de las distintas especies y sus propiedades medicinales. Nombres como Cesalpino, Gesner o Fuchs fueron sus autores más relevantes.

A este nuevo espíritu científico contribuyeron, a mediados del siglo XVI, la creación de los primeros jardines botánicos en los que se cultivaban todo  tipo de plantas, incluidas las exóticas, recogidas en las expediciones botánicas que vivieron un gran impulso gracias al desarrollo de la ciencia de la navegación.  En el siglo  XVII la atención se centró en la clasificación de las diversas especies, destacando en esta tarea el inglés John Ray, que clasificó más de dieciocho mil plantas europeas y J. Pitton de Tournefort, que estudió la vegetación de varios países de Oriente Medio y Europa. El desarrollo definitivo de este nuevo lenguaje científico fue perfeccionado en la centuria siguiente por Carlos Linneo.

Este período de interés por el medio natural fue el tiempo en el que vivió el autor del herbario que presentamos.

Paolo Silvio  Boccone (1633-1704), nació en Palermo en el seno de una familia noble dedicandose, casi al final de su juventud, al estudio de la Historia Natural. Fue profesor de botánica en Padua y posteriormente pasó a establecerse  en Florencia para trabajar a las ordenes del Gran Duque de Toscana. Allí continuó sus estudios con numerosas visitas al  Giardino dei Semplici, modelo de jardín de plantas medicinales muy extendido en la Edad Media.

Para ampliar su formación realizó numerosos  viajes de estudios por Sicilia, la Italia peninsular y por distintos países de Europa occidental (Inglaterra, Escocia, Francia, Bélgica, Holanda, y Alemania). En 1682, tal vez cansado ya de una vida viajera, ingresó en la orden cisterciense con el nombre de Silvio.
A través de sus viajes Boccone entró en contacto con los botánicos Plumier y el siciliano Cupani y también  con William Sherard y Robert Morison. Estos últimos fueron quienes le animaron a publicar, en 1674,  el libro que presentamos en esta ocasión, Icones & descriptiones rariorum plantarum Siciliae, Melitae, Galliae et Italiae.

El libro, escrito en latín, se inicia, precisamente, con una dedicatoria de Robert Morison, prestigioso botánico y profesor de la Universidad de Oxford a Carlos Hatton, al que define como hombre generoso y amante de los estudios botánicos. Después de la dedicatoria, y a través de las 92 páginas de texto -en las que intercala 52 delicados grabados- se describen todas  las plantas observadas en sus viajes por Sicilia, Malta, Francia e Italia, como su propio título indica. La diferencia de estilos en la traza de los dibujos nos puede llevar a pensar en la colaboración de diferentes autores, aunque la iconografía sea del propio autor.

La presente obra se imprimió, en 1674, en la prensas del Sheldonian Theatre de Oxford, origen de la posterior editorial conocida como Oxford University Press. Así, la portada del libro reproduce una bella imagen del citado edificio clásico, diseñado por el arquitecto Christopher Wren, según el modelo del antiguo teatro romano de Marcelo.

Boccone escribió también sobre temas tan diversos como mineralogía, corales, volcanes, toxicología o medicina, pero sin duda sus trabajos más representativos versan sobre la botánica. Prueba de su fama es que el gran maestro Linneo utilizase su nombre en la nomenclatura de un grupo de plantas.
La Universidad Politécnica de Madrid, continuando una vez más con su afán de dar a conocer el rico patrimonio bibliográfico que se conserva en sus bibliotecas, acaba de publicar una cuidada reproducción facsímil de esta obra que se conserva en la Biblioteca de la Escuela Técnica Superior de Ingenieros de Montes. La nueva edición viene acompañada por un exhaustivo estudio de D. Juan Ruiz de la Torre, profesor emérito de Botánica en dicha Escuela.