Universidad
Politécnica de Madrid

El final del “Shuttle” inicia una nueva era comercial en el espacio

Entrevista a Bruce McCandless. Este astronauta emérito de la NASA, introdujo a los estudiantes de la Escuela de Ingeniería Aeronáutica y del Espacio de la UPM en los aspectos más destacados del Telescopio Espacial Hubble.

22.12.10                                                                                                                       Vídeo

McCandless fue el primer astronauta que realizó un paseo espacial libremente, sin estar sujeto a la nave espacial. Una experiencia conocida como EVA (Extra-Vehicular Activity) que tuvo lugar en 1985 y que describió como “un experimento en el que se sintió cómodo, ya que no había posiblidad de no poder regresar al transbordador, por estar todo controlado y haber sido inspeccionado varias veces”.

Éste, otros hitos espaciales y más de 20 años trabajando para la NASA, de la que ahora es astronauta emérito, han convertido a Bruce McCandless, titulado en ingeniería Industrial por la Universidad de Stanford, en uno de los expertos orbitales más veteranos, con cerca de 312 horas de vuelo acumuladas.

MacCandless visitó la Escuela de Ingeniería Aeronáutica y del Espacio de la Universidad Politécnica de Madrid para impartir la conferencia titulada: “Aspects of Hubble Space Telescope Servicing” a un auditorio repleto de estudiantes. Finalizada su charla, también habló de lo que hoy ya es un hecho consumado: el despegue de la iniciativa privada en el espacio, al lanzar recientemente la empresa norteamericana SpaceX la primera nave capaz de alcanzar la órbita baja terrestre y regresar a la tierra. Se trata del cohete Falcon 9, lanzado desde Cabo Cañaveral, Florida, el pasado 8 de diciembre.

P. En una era espacial marcada por importantes cambios y avances ¿Dónde sitúa el presente y el futuro del espacio a nivel internacional?

R. Estamos en un periodo de transición, en el que la NASA concentra sus esfuerzos en la exploración de la órbita baja terrestre y delega ciertas responsabilidades en empresas comerciales privadas. Mientras tanto, se producen acuerdos comerciales con Rusia, con el objetivo de poder seguir viajando hasta la Estación Espacial Internacional.

P. Ahora que los vuelos espaciales comerciales están más cerca. ¿Será posible también a corto plazo enviar futuros turistas orbitales al espacio?

R. Definitivamente pienso que es posible. Lo que hay que entender es que durante años, los vehículos, incluidos los transbordadores espaciales, han estado construidos por empresas bajo la dirección de la NASA, y no existe ninguna razón por la que otras compañías no puedan construir vehículos apropiados que sean operados de una manera similar a las actuales aerolíneas. Así, Airbus y Boeing, construyen aeronaves pero es Iberia, United o Lufhansa quienes operan esos vehículos. Por eso, lo que estamos buscando son empresas privadas que operen vuelos comerciales.

P. El Columbia fue el primer transbordador espacial lanzado el 12 de abril de 1981 dentro del “Space Shuttle Program” de la NASA. Le siguieron el Challenger, el Discovery, el Atlantis y el Endeavour. Ahora que el programa de la NASA finaliza, ¿cuál es el siguiente paso a seguir para el programa espacial de los Estados Unidos?

R. Personalmente, creo que el transbordador espacial ha sido una máquina extraordinaria. Pero para hacer esta transición hacia un transporte comercial en la órbita baja terrestre, lo que es incluso más viable, probablemente es necesario finalizar el programa Shuttle. De este modo el gobierno no entraría en competencia con otro socio.

P. Hoy ha ofrecido la conferencia “Aspects of Hubble Space Telescope Servicing” en la Escuela de Ingeniería Aeronáutica y del Espacio de la UPM. ¿Qué sugerencias ofrecería a aquellos estudiantes que quisieran seguir sus pasos en el entorno espacial?

R. El consejo fundamental es que traten de hacerlo lo mejor posible, en cualquiera que sea su campo de estudio y en este sentido, resulta útil elegir un campo de acción, ingeniería, física, matemáticas… que esté directamente relacionado con el entorno espacial. De todos modos, nosotros también tenemos en nuestro equipo muchos otros perfiles. Tenemos ingenieros civiles, médicos, submarinistas, miembros de la unidad de operaciones especiales… Básicamente, el desafío consiste en construirse un curriculum que resulte interesante en el entorno espacial, ya sea en el programa espacial de los Estados Unidos, en el espacio comercial, Asia, Rusia, lo que sea… y mirar al futuro e intentar darte cuenta de lo que realmente te gustaría estar haciendo y prepararte para ello.